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Guerre civile américaine: le major général George Sykes

Guerre civile américaine: le major général George Sykes

Né à Dover (DE) le 9 octobre 1822, George Sykes était le petit-fils du gouverneur James Sykes. Marié dans une famille éminente du Maryland, il reçut un rendez-vous à West Point en 1838. En arrivant à l'académie, Sykes partagea la chambre du futur confédéré Daniel H. Hill. Détaillée et disciplinée, il a rapidement pris la vie militaire, même s’il s’est révélé être un étudiant piéton. Diplômé en 1842, Sykes se classa au 39e rang sur 56 dans la classe de 1842, y compris James Longstreet, William Rosecrans et Abner Doubleday. Commandé en tant que sous-lieutenant, Sykes quitta West Point et se rendit immédiatement en Floride pour servir dans la Seconde Guerre Séminole. À la fin des combats, il passa en garnison en Floride, dans le Missouri et en Louisiane.

Guerre américano-mexicaine

En 1845, Sykes reçut l'ordre de rejoindre l'armée du brigadier général Zachary Taylor au Texas. Après le déclenchement de la guerre américano-mexicaine l'année suivante, il se rendit au service de la 3ème infanterie américaine lors des batailles de Palo Alto et de Resaca de la Palma. Se déplaçant vers le sud plus tard cette année-là, Sykes prit part à la bataille de Monterrey en septembre et fut promu premier lieutenant. Transféré sous le commandement du général de division Winfield Scott l'année suivante, Sykes participa au siège de Veracruz. Au fur et à mesure que l'armée de Scott se dirigeait vers Mexico, Sykes reçut une promotion au brevet de capitaine pour son interprétation lors de la bataille de Cerro Gordo en avril 1847. Officier stable et fiable, Sykes vit de nouvelles actions à Contreras, Churubusco et Chapultepec. À la fin de la guerre en 1848, il retourna en garnison à Jefferson Barracks, dans le Missouri.

Les approches de la guerre civile

Envoyé au Nouveau-Mexique en 1849, Sykes servit à la frontière pendant un an avant d'être réaffecté à un poste de recruteur. De retour dans l'ouest en 1852, il participe aux opérations contre les Apaches et passe par des postes au Nouveau-Mexique et au Colorado. Promu capitaine le 30 septembre 1857, Sykes participa à l'expédition de Gila. Alors que la guerre civile approchait en 1861, il poursuivit son service à la frontière avec une affectation à Fort Clark, au Texas. Lorsque les confédérés ont attaqué Fort Sumter en avril, il était considéré par l'armée américaine comme un soldat solide et sans compromis, mais qui avait mérité le surnom de "Tardy George" pour sa méthode prudente et méthodique. Le 14 mai, Sykes a été promu au grade de major et affecté à la 14ème infanterie américaine. Au cours de l'été, il a pris le commandement d'un bataillon composite composé uniquement d'infanterie régulière. À ce titre, Sykes a pris part à la première bataille de Bull Run le 21 juillet. Fort en défense, ses vétérans ont joué un rôle clé dans le ralentissement de l'avancée confédérée après la défaite des volontaires de l'Union.

Les habitués de Sykes

Assumant le commandement de l'infanterie régulière à Washington après la bataille, Sykes reçut une promotion au grade de brigadier général le 28 septembre 1861. En mars 1862, il prit le commandement d'une brigade composée en grande partie de soldats de l'armée régulière. Se déplaçant vers le sud avec l'Armée du Potomac du major général George B. McClellan, les hommes de Sykes ont pris part au siège de Yorktown en avril. À la fin du mois de mai, le Corps d'Union V ayant été formé, Sykes se vit confier le commandement de sa 2e division. Comme par le passé, cette formation consistait en grande partie en des joueurs réguliers américains et fut rapidement connue sous le nom de "membres réguliers de Sykes". Avançant lentement vers Richmond, McClellan s’arrêta après la bataille de Seven Pines le 31 mai. Fin juin, le général confédéré Robert E. Lee lança une contre-offensive visant à repousser les forces de l’Union de la ville. Le 26 juin, le V Corps a subi de lourdes attaques lors de la bataille de Beaver Dam Creek. Bien que ses hommes fussent peu engagés, la division Sykes joua un rôle clé le lendemain à la bataille de Gaines Mill. Au cours des combats, le V Corps a été obligé de se replier avec les hommes de Sykes pour couvrir la retraite.

Après l'échec de la campagne de McClellan dans la péninsule, le V Corps fut transféré au nord pour servir dans l'armée de Virginie du général John Pope. Prenant part à la deuxième bataille de Manassas fin août, les hommes de Sykes ont été repoussés lors de violents combats près de Henry House Hill. À la suite de la défaite, le V Corps revint dans l'armée du Potomac et poursuivit l'armée de Lee au nord du Maryland. Bien que présent à la bataille d'Antietam le 17 septembre, Sykes et sa division sont restés en réserve tout au long de la bataille. Le 29 novembre, Sykes reçut une promotion au grade de général de division. Le mois suivant, son commandement s'est déplacé vers le sud à Fredericksburg, en Virginie, où il a pris part à la bataille désastreuse de Fredericksburg. Avançant pour soutenir les attaques contre la position confédérée sur Marye's Heights, la division de Sykes fut rapidement immobilisée par des tirs ennemis.

Le mois de mai suivant, le major général Joseph Hooker prenant le commandement de l'armée, la division Sykes dirigea l'avance de l'Union dans l'arrière-pays confédéré au cours des phases d'ouverture de la bataille de Chancellorsville. Tandis que le 1 er mai, à 11 h 20, ses hommes étaient engagés dans des forces confédérées conduites par le major général Lafayette McLaws, qui réussissait à repousser les confédérés, mais Sykes fut contraint de se retirer un peu après avoir contre-attaqué le général Robert Rodes. Les ordres de Hooker ont mis fin aux mouvements offensifs de Sykes et la division est restée légèrement engagée pour le reste de la bataille. Après avoir remporté une superbe victoire à Chancellorsville, Lee a commencé à se déplacer vers le nord dans le but d’envahir la Pennsylvanie.

Gettysburg

En se dirigeant vers le nord, Sykes a été promu le 28 juin pour diriger le V Corps, en remplacement du major général George Meade, qui avait pris le commandement de l'armée du Potomac. En arrivant à Hanover, PA, le 1er juillet, Sykes informa Meade que la bataille de Gettysburg avait commencé. Pendant la nuit du 1er au 2 juillet, le V Corps s’arrêta brièvement à Bonnaughtown avant d’appuyer sur Gettysburg à l’aube. En arrivant, Meade avait initialement prévu de faire participer Sykes à une offensive contre la gauche confédérée, puis avait ordonné au V Corps du Sud de soutenir le IIIe Corps du général de division Daniel Sickles. Alors que le lieutenant général James Longstreet montait à l'assaut du IIIe Corps, Meade ordonna à Sykes d'occuper Little Round Top et de maintenir la colline à tout prix. Acheminant la brigade du colonel Strong Vincent, qui comprenait la 20e Maine du colonel Joshua Lawrence Chamberlain, sur la colline, Sykes passa l'après-midi à improviser une défense sur la gauche de l'Union après l'effondrement du IIIe Corps. Tenant à l'écart de l'ennemi, il fut renforcé par le VIe Corps du major général John Sedgwick, mais ne vit que peu de combats le 3 juillet.

Carrière ultérieure

À la suite de la victoire de l'Union, Sykes a dirigé le V Corps au sud à la poursuite de l'armée en retraite de Lee. Cet automne, il a supervisé le corps durant les campagnes Meade Bristoe et Mine Run. Au cours des combats, Meade a estimé que Sykes manquait d’agressivité et de réactivité. Au printemps de 1864, le lieutenant-général Ulysses S. Grant est venu à l'est pour superviser les opérations de l'armée. Travaillant avec Grant, Meade évalua les commandants de son corps et choisit le 23 mars de remplacer Sykes par le général major Gouverneur K. Warren. Ordonné au département du Kansas, il assuma le commandement du district de South Kansas le 1er septembre. Aider à vaincre le major général Sykes a été remplacé par le brigadier général James Blunt en octobre. Concédé au général de brigade et aux généraux de l'armée américaine en mars 1865, Sykes attendait les ordres à la fin de la guerre. Revenant au grade de lieutenant colonel en 1866, il revint à la frontière au Nouveau-Mexique.

Promu colonel du 20ème régiment d'infanterie américaine le 12 janvier 1868, Sykes passa jusqu'en 1877 à Baton Rouge, en Louisiane et au Minnesota. Il assuma ensuite le commandement du district de Rio Grande. Le 8 février 1880, Sykes mourut à Fort Brown, au Texas. Après des funérailles, son corps a été enterré au cimetière de West Point. Sykes, un soldat simple et consciencieux, était considéré par ses pairs comme un gentleman du plus haut caractère.